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L'anatomie du chien
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Il existe de grandes différences de taille, d’apparence et de fonction entre les différentes races. Canis familiaris est sans doute l’espèce domestique qui présente la plus grande variabilité. Le poids, par exemple, peut aller de 500 g pour un petit chien d’appartement à 90 kg pour un grand chien de trait.

La taille, généralement mesurée au garrot, est comprise entre 20 cm et 1 m. Leurs caractéristiques communes sont celles que l’on retrouve chez tous les canidés : des membres plutôt longs aux doigts terminés par des griffes non rétractiles (contrairement à celles des félins). Les membres antérieurs ont cinq doigts, contre quatre pour les postérieurs. Le museau est allongé, et la truffe est humide.

La durée de gestation, à peu près la même pour toutes les races, est en moyenne de neuf semaines. Les femelles possèdent dix mamelles, et les portées comptent de deux à plus de dix chiots. Les chiens atteignent leur maturité sexuelle au cours de leur première année, et vivent généralement douze ou treize ans.

Le chien domestique possède des caractéristiques génétiques très variables. L’évolution naturelle et, surtout, les sélections opérées par l’homme ont engendré des dizaines de races, présentant des caractéristiques très différentes, aujourd’hui répandues dans le monde entier. Comme pour les chats, les éleveurs opèrent la sélection de caractères particuliers, qu’ils soient apparus par croisement ou mutation, créant ainsi de nouvelles variétés. Parallèlement, un certain nombre de races dont les sélectionneurs se sont désintéressés ont disparu. De nombreux pays suivent le système de classification établi par la Fédération cynologique internationale, qui réparti les chiens en 10 groupes (groupe 1 à groupe 10) en fonction de leurs caractéristiques physiques et comportementales.

Un mastiff
Un mastiff. Encarta
Les critères de taille, de couleur et de conformation (standards) sont établis pour chaque race par des comités élus par les différents clubs canins. Ces normes, censées représenter le chien idéal, servent de référence aux éleveurs et aux juges des concours. Elles peuvent cependant varier selon les pays, car les chiens ne sont pas tous conçus dans la même optique ni jugés sur les mêmes critères. "Chiens" Encyclopédie Microsoft® Encarta® en ligne 2008 http://fr.encarta.msn.com © 1997-2008 Microsoft Corporation. Tous droits réservés.
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