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La morphologie du cheval
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Le cheval est un mammifère de l’ordre des périssodactyles (ongulés à nombre impair de doigts, tout comme le rhinocéros et le tapir). Il ne possède en effet qu'un seul doigt à chacun de ses quatre pieds. Ce doigt, qui compte trois phalanges, correspond au majeur de la main humaine. Il est très élargi et protégé par un sabot corné.

Le crâne du cheval est allongé et la mandibule, ou mâchoire inférieure, est très longue. Les chevaux ont 44 dents (sur chaque demi-mâchoire : 3 incisives, 1 canine, 4 prémolaires et 3 molaires). Les incisives, qui servent à brouter l'herbe, poussent en demi-cercle. Il existe un intervalle prononcé entre les canines et les prémolaires. Le mors servant à contrôler le cheval est placé dans cet intervalle quand l'animal est monté ou dirigé.

Le cheval est un herbivore non ruminant ; il est monogastrique, ce qui signifie qu'il a un seul estomac. Son système digestif est caractérisé par un estomac de petite taille (15 à 18 litres) et par un intestin très développé. On le nourrit d'herbe, de foin, de paille, de grains (orge, avoine, maïs) et d'aliments industriels.

Il apprécie également les carottes et les pommes. Le cheval mange par petites rations, mais très souvent (près de 16 heures par jour). La plupart des composantes nutritives apportées par l'alimentation sont décomposées dans l'intestin grêle, alors que la fermentation des aliments fibreux, riches en cellulose, a lieu dans le cæcum (une poche située dans le gros intestin, qui peut avoir une capacité d'environ 38 litres) et le côlon.

L'étalon atteint sa maturité sexuelle vers l'âge de 18 mois, et la jument vers 2 ans. Cependant, les chevaux sont rarement utilisés pour la reproduction avant leur troisième année. La gestation dure environ 11 mois, au bout desquels la jument met au monde généralement un unique jeune. Les jumeaux sont rares, et seules quelques naissances de trois poulains ou plus ont été enregistrées.

Le cheval américain
Cheval américain. Encarta
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