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Le cheval
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Tout d’abord chassé par les hommes préhistoriques au même titre que n’importe quel gibier, le cheval n'a été domestiqué qu’il y a environ 6 000 ans. C’est une domestication assez tardive, en comparaison, par exemple, d’autres animaux tel le mouton ou le porc (tous deux domestiqués il y a environ 9 000 ans). Cependant, la découverte de mors sur certains sites archéologiques ukrainiens, datés du VIe millénaire av. J.-C., laisse penser que, très tôt, l’homme a tenté de monter à cheval.

Pourtant, les premiers signes tangibles de domestication n'apparaissent qu’au IVe millénaire av. J.-C. en Europe de l'Est, et il faut attendre le début de l'âge du bronze pour que l'utilisation du cheval comme animal de selle, puis de somme et de trait, se généralise. Le cheval mesure alors moins de 1,40 m au garrot, à peu près la taille d'un grand poney actuel. Si sa taille le destine plutôt aux travaux des champs, il est aussi utilisé pour les déplacements. Il peut également porter des charges et tirer les premiers chars.

Dès le IIIe millénaire av. J.-C., le cavalier bénéficie de nombreuses inventions venues d'Asie centrale et de Chine. Le mors lui sert à guider le cheval et à faire varier ses allures. La selle et l'étrier, qui confèrent une meilleure assise et permettent au cavalier de charger, facilitent le combat à cheval.

Les premiers fers à cheval fixés par des clous apparaissent à la fin du Ier millénaire après J.-C. à Byzance. Ils servent à protéger les sabots des chevaux.

Ainsi équipé, le cheval donne un avantage déterminant à celui qui le monte sur le champ de bataille. Il n'est plus un moyen de transport occasionnel mais un instrument de conquête et de pouvoir. Les Hyksos, par exemple, envahissent l'Égypte vers 1700 av. J.-C. à la tête de leurs chars de guerre. Les Égyptiens dominent les combats au Moyen-Orient pendant plusieurs siècles grâce à ces mêmes chars et à leur cavalerie.

Cheval de Holstein
Cheval de Holstein. Encarta
l’honneur du président Jules Grévy : le spécimen parvenu au muséum et qu’il a eu l’opportunité d’étudier était en effet un présent de Ménélik II, alors roi du Choa, au président français. Autrefois abondant et largement distribué, le zèbre de Grévy n’est aujourd’hui représenté que par quelques populations dans les plaines arides du sud-est de l’Afrique (Kenya et Somalie).
Cheval de Gueldre

Au Moyen Âge, le cheval devient synonyme de richesse, de prestige et de respectabilité. En Europe, une nouvelle classe sociale apparaît, celle des chevaliers. Très tôt, les jeunes nobles, destinés à devenir chevaliers, apprennent à soigner les chevaux et à combattre à cheval. Ils font ensuite leurs preuves dans des tournois, à la guerre ou lors des croisades.

À cette époque, en Europe, le cheval reste toutefois une monture lourde et trapue, plus proche du cheval de trait que du pur-sang arabe. Ce n'est qu'au cours de la Renaissance que deux catégories de chevaux vont clairement se différencier. Le cheval de trait continue d'être utilisé pour l'attelage et le travail des champs. Il est concurrencé par le bœuf, d'entretien moins coûteux, mais bénéficie de nouvelles méthodes d'attelage qui le rendent plus performant.

Cheval de Gueldre . Encarta
Ainsi, le collier d'épaule rigide lui permet de consacrer toute son énergie à sa tâche, alors que les anciens harnais l'empêchaient de respirer correctement. Par ailleurs, les éleveurs cherchent à affiner et alléger les chevaux de selle. On tente des croisements avec des pur-sang, connus en Europe depuis les invasions maures et les croisades, pour obtenir de meilleurs chevaux de course ou de parade. Toutefois, les essais systématiques visant à améliorer les races ne commencent qu’à la fin du XVIIe siècle, quand des étalons arabes sont importés en Angleterre et en France et croisés avec des juments indigènes. Ces races font ensuite l'objet d’améliorations constantes, par croisement et sélection, pour donner naissance aux chevaux actuels. "Cheval" Encyclopédie Microsoft® Encarta® en ligne 2008 http://fr.encarta.msn.com © 1997-2008 Microsoft Corporation. Tous droits réservés.
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