Les cuvettes océaniques


Mers et océans

Le plancher ou lit de l’océan comprend les cuvettes océaniques (250 millions de km2) et les marges continentales, divisions qui coïncident avec la nature des croûtes, océanique et basaltique dans un cas, continentale et granitique dans l’autre. Chacune des cuvettes océaniques possède une dorsale, véritable montagne sous-marine, qui a une position à peu près médiane et qui se dresse de 2 000 à 3 000 m au-dessus des fonds voisins. De l’océan Antarctique à l’océan Glacial Arctique, les dorsales, reliées entre elles, s’étirent sans discontinuité sur près de 80 000 km. De part et d’autre s’étendent les bassins océaniques, entre 4 000 et 6 000 m de profondeur, où s’observent des collines, des vallées et des plaines abyssales. Au-delà, en direction des continents, les reliefs appartiennent aux marges continentales, qui se présentent sous deux formes.

Carte des reliefs des fonds sous-marins


Carte du relief des fonds marins. Source Encarta
L'économie de l'océan Atlantique. Photo E. Buchot
Les marges passives

Les marges passives (qu’on trouve par exemple autour de l’océan Atlantique) comprennent un plateau (ou une plate-forme) continental(e), et leur pente est faible, 200 m de dénivelé en général, sur une distance allant de quelques kilomètres à plusieurs centaines de kilomètres. Elles se terminent par une longue pente continentale (ou talus continental), inclinée de 3 à 6° jusque vers 3 000 à 4 000 m de profondeur, assurant la transition avec les espaces abyssaux. Les marges actives (très bien représentées sur le pourtour de l’océan Pacifique) se composent d’une fosse océanique, étroite dépression dont la profondeur est comprise entre 7 000 et 11 035 m et d’un arc insulaire (par exemple les îles Aléoutiennes), séparé du continent émergé par un bassin marginal dont la profondeur ne dépasse pas 4 000 m (par exemple la mer de Béring).

La distribution de ces reliefs, leur origine et leur profondeur sous la surface des océans ne doivent rien au hasard, mais relèvent de la géodynamique interne de la planète. La découverte de l’expansion des fonds océaniques et les preuves de la dérive des continents ont permis d’élaborer la théorie de la tectonique des plaques, qui rend compte de l’ensemble des formes de relief observées à la surface de la Terre. La différence de relief et de profondeur entre les dorsales et les bassins océaniques provient de causes thermiques ; les dorsales, lieu de formation de la croûte océanique, sont dilatées par la chaleur du manteau, ce qui explique leur altitude relative.

Les fonds marins
L'économie de l'océan Atlantique. Photo E. Buchot

Loin de l’axe des dorsales, la croûte, froide, se contracte, s’alourdit et s’enfonce pour donner naissance aux bassins, d’autant plus profonds que la croûte est vieille. Quant aux fosses, arcs insulaires et mers marginales, ils sont associés aux zones de subduction au niveau desquelles les plaques s’enfoncent dans le manteau. Les marges passives correspondent aux bords des anciens rifts à l’origine des océans.

Le plancher océanique reçoit une pluie de débris terrigènes et organiques qui, petit à petit, s’accumulent pour constituer les sédiments. Leur épaisseur infime au droit des dorsales s’accroît jusqu’à 3 000 ou 4 000 m au droit des pentes continentales et des fosses où la croûte océanique, plus ancienne, a été exposée pendant plus longtemps à l’accumulation des dépôts."océan (géographie)" "Relief des fonds marins" Sources utilisées Encarta

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