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La geografia dell'America centrale
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In termini strettamente geologici, l’America centrale istmica è delimitata a nord dall’istmo di Tehuantepec, nel Messico meridionale, e a sud dalla depressione del fiume Atrato, in Colombia. Si sviluppa per una lunghezza di 1.835 km. Orograficamente tormentata, come rivelano le sue forme così movimentate, l’America centrale costituisce, dal punto di vista geologico, una delle zone più instabili della crosta terrestre; occupa il margine meridionale della zolla (o placca) caraibica ed è da considerare un’area ancora in evoluzione.

La geografia dell'America centrale
Vulcano in America centrale
Il processo di formazione, nel quale furono coinvolte anche le Antille, iniziò nel Miocene, circa 25 milioni di anni or sono: lo sprofondamento della crosta oceanica sotto questo margine determinò il sollevamento e l’emersione di parte della placca formando inizialmente una penisola e un arcipelago che, in epoche successive, si unirono in un istmo. Nello stesso periodo si verificarono violente eruzioni vulcaniche e fenomeni sismici che interessano tuttora la regione; all’attività endogena si deve la formazione di un paesaggio costellato di coni vulcanici maestosi, prodotti dalle eruzioni di ceneri e lava, e di magnifici laghi che hanno occupato le cavità crateriche (caldeiras).
Vulcano in America centrale. Encarta

Il territorio dell’America centrale si presenta come una lunga e irregolare dorsale montuosa sormontata dai vulcani, oggi in larga parte inattivi, alcuni dei quali superano i 4.000 metri di altitudine. Le uniche aree pianeggianti sono rappresentate da una stretta fascia costiera lungo l’oceano Pacifico, dalla quale i rilievi si innalzano bruscamente per digradare sul versante opposto in alcune pianure bagnate dal mar dei Caraibi. I due passi principali che collegano i versanti dei rilievi si trovano rispettivamente in Nicaragua (dalla foce del fiume San Juan al lago di Nicaragua) e a Panamá (lungo il corso del canale omonimo). "America centrale," Microsoft® Encarta® Enciclopedia Online 2008
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